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NBA África Game: baloncesto para derribar barreras

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El pasado sábado 1 de agosto tuvo lugar en la ciudad sudafricana de Johannesburgo uno de los partidos que más expectación había generado en las últimas semanas: el primer partido de la NBA jugado en territorio africano. El encuentro, con un formato festivo similar al del All Star Weekend, tenía como principal objetivo la solidaridad: los beneficios generados por el evento y las ganancias derivadas de publicidad y marketing serán destinados a proyectos benéficos y sociales relacionados con África, tierra muchas veces olvidada por el resto del planeta. Además, se ha establecido un programa de colaboración entre la NBA y algunas federaciones africanas de baloncesto para que los mejores jugadores nacidos a partir de 1998 tengan la oportunidad de asistir a campus de formación dirigidos por importantes jugadores y entrenadores del país americano.

Así, bajo la batuta de dos técnicos que gozan de mucha reputación en el baloncesto, como Gregg Popovich y Lionel Hollins, se enfrentaron los conjuntos del Team África y del Team World. El primero estuvo formado por jugadores africanos o con ascendencia africana, y contó con la representación de países como Sudán del Sur (Luol Deng, capitán del equipo), Nigeria (Al-Farouq Aminu, Festus Ezeli y Giannis Antetokounmpo), Senegal (Gorgui Dieng y Boris Diaw), Camerún (Luc Richard Mbah a Moute y Nicolas Batum), República Democrática del Congo (Bismack Biyombo) o Ghana (Nazr Mohammed). En la plantilla hubo alguna que otra ausencia importante, como la del twittero Joel Embiid (aún recuperándose de su grave lesión) o la da Serge Ibaka, uno de los últimos estandartes del continente negro, que no llegó a recuperarse del todo de los problemas físicos que le obligaron a parar a final de temporada. A pesar de no poder estar sobre el parquet, Ibaka no quiso perderse la importante cita y fue uno de los más activos de la jornada, sacándose fotos, animando al público o colaborando con las retransmisiones de televisión. Bajo la denominación de Team World jugaron algunos de los jugadores más involucrados en proyectos de ayuda a la comunidad como son Chris Paul (capitán), los hermanos Gasol y Kenneth Faried, completando el roster Jeff Green, Evan Turner y jóvenes con protagonismo creciente en la NBA como Bradley Beal, Niko Vucevic y Trey Burke.

El Ellis Park Arena de Johannesburgo fue el escenario elegido para el partido.
El Ellis Park Arena de Johannesburgo fue el escenario elegido para el partido.

El partido dio comienzo con los jugadores africanos ejerciendo lógicamente de locales y vistiendo cada uno la camiseta blanca de su equipo en Estados Unidos, mientras que los visitantes utilizaron la zamarra alternativa de las distintas franquicias, dando un buen espectáculo de color. Batum, Deng, Mbah a Moute, Dieng y Ezeli fueron el cinco inicial del Team África, con Paul, Beal, Green y los Gasol ante ellos. El equipo africano jugó todo el encuentro sin base, pero durante la mayor parte de los 40 minutos supo compensarlo con mucha movilidad, rapidez y potencia en el poste bajo, provocando con ello la primera ventaja importante (17-7). En cuanto al Team World, reinaba en ellos la precipitación en los ataques y sólo Pau Gasol y Chris Paul entraron bien al choque. A lo largo del primer cuarto la diferencia se estabilizó en torno a los 10 puntos, y los 10 minutos iniciales concluyeron con 30-17 favorable al Team África, liderado por Gorgui Dieng y Luol Deng (10 y 5 puntos, respectivamente).

Momento histórico: Pau Gasol y Festus Ezeli disputan el primer balón al aire de la NBA en suelo africano.
Momento histórico: Pau Gasol y Festus Ezeli disputan el primer balón al aire de la NBA en suelo africano.

El inicio del segundo período fue de nuevo favorable para los africanos, que continuaron jugando buenos contraataques y abriendo la pista, con el ágil Antetokounmpo exhibiendo su zancada a campo abierto y anotando 8 puntos en apenas 4 minutos (36-19). En el equipo contrario parecía haber síntomas de mejora: jugando con dos bases a la vez (Paul y Burke), que ponían el temple y la pausa que tanto habían faltado en los primeros minutos, Kenneth Faried fue uno de los más beneficiados y regaló varios mates que levantaron a las gradas del Ellis Park Arena.

Sin embargo, lo mejor del partido (y donde los asistentes no se cansaron de aplaudir) llegó cuando a falta de 5 minutos para el descanso dos leyendas decidieron desempolvar las zapatillas y demostrar que la calidad perdura con los años: Hakeem “The Dream” Olajuwon y Dikembe Mutombo, posiblemente los dos mejores baloncestistas africanos de la historia, se unieron a la fiesta y disputaron unos minutos con las nuevas estrellas, haciendo ver lo importantes que han sido para África y lo queridos que son. A sus 52 años, Olajuwon sacó los colores a los jóvenes y casi consiguió que el pabellón se cayese cuando taponó un tiro de Trey Burke y posteriormente “bailó” en la pintura para anotar ante Vucevic. En el Team World todo el mundo quería probar a los dos mitos, pero su presencia daba miedo a la hora de entrar a canasta. De hecho, sólo Faried y Vucevic lo intentaron con insistencia durante los minutos que la veterana pareja estuvo en pista, logrando acercarse en el marcador (40-34). A pesar del intento de voltear la situación, el Team África volvió a pisar el acelerador y de la mano de Deng, Dieng y Antetokounmpo colocaron una ventaja amplia al descanso (56-38).

Hakkem Olajuwon (Nigeria) y Dikembe Mutombo (RD Congo) fueron los pioneros en  llevar a África a la NBA y disputaron unos minutos para hacer honor a ese recuerdo.
Hakkem Olajuwon (Nigeria) y Dikembe Mutombo (RD Congo) fueron los pioneros en llevar a África a la NBA y disputaron unos minutos para hacer honor a ese recuerdo.

Al poco de reanudarse el encuentro, Luol Deng puso la máxima ventaja (+20 para los africanos), aunque 3 triples seguidos de un Paul desatado hicieron que la machada comenzara a gestarse. El backcourt del Team World comenzaba a funcionar, y Bradley Beal ayudó a acercar diferencias (60-51) con otros 4 puntos (2 de ellos tras asistencia de Paul). Tras este segundo acercamiento importante de nuevo fue Antetokounmpo quien se erigió protagonista: exhibición de versatilidad y despliegue físico de uno de los todoterrenos del futuro en la NBA para terminar el cuarto con 20 puntos y 6 rebotes, y colocar el 77-62 en el electrónico.

Como colofón a una jornada histórica para el baloncesto, al partido sólo le faltaba el toque de la épica, que llegó en forma de increíble remontada del Team World. Lionel Hollins apostó por el small ball y juntó en pista a Bradley Beal, Trey Burke y Evan Turner. La jugada no pudo ser más acertada y los pequeños fueron una constante tortura para el Team Africa, falto de ideas y con menos frescura en los instantes finales. Un parcial de 1-20 dio un vuelco al resultado, con el Team World poniéndose por delante por primera vez en el partido (78-82). La ventaja aumentó y alcanzó dobles dígitos gracias al gran acierto desde la línea de tres, que ayudó a que el conjunto visitante anotase 26 puntos en poco más de 4 minutos.

Uno de los carteles publicitarios del evento, con los capitanes Luol Deng y Chris Paul como protagonistas.
Uno de los carteles publicitarios del evento, con los capitanes Luol Deng y Chris Paul como protagonistas.

Deng quiso volver a meter al Team África en el partido y no dejó de batallar, destacando entre el cansancio de sus compañeros, pero el signo del duelo no volvería a cambiar y el Team World se llevó la victoria. Los africanos echaron de menos la presencia de un base puro que comandase los últimos ataques en busca de la prórroga, y a pesar de que Antetokounmpo tuvo tiempo para lucirse con un gran mate, el reloj llegó a cero con resultado de 97-101. Triunfo para el equipo del resto del mundo, pero los verdaderos ganadores fueron todos los asistentes que disfrutaron de la magia del mejor baloncesto por primera vez en tierras africanas y de dos miembros del Salón de la Fama como Olajuwon y Mutombo; y por encima de todo, aquellas personas más necesitadas en torno a las que se invertirán los beneficios asociados a este histórico evento, primera piedra de algo que, esperemos, se convierta en algo más habitual.

Foto de familia de jugadores y técnicos presentes en el NBA África Game, una jornada donde ganó la  solidaridad.
Foto de familia de jugadores y técnicos presentes en el NBA África Game, una jornada donde ganó la solidaridad.

JUGADORES MÁS DESTACADOS

TEAM ÁFRICA: Giannis Antetokounmpo con 22 puntos, 8 rebotes y 2 robos, Luol Deng con 20 puntos, 3 rebotes y 2 asistencias y Gorgui Dieng con 12 puntos, 11 rebotes y 2 robos.

TEAM WORLD: Jeff Green con 19 puntos, 2 rebotes y 2 tapones, Bradley Beal con 18 puntos, 3 rebotes y 3 robos y Evan Turner con 14 puntos, 7 rebotes y 8 asistencias.

 

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